Química

Henry Cavendish y el revolucionario descubrimiento del hidrógeno

Henry Cavendish y el revolucionario descubrimiento del hidrógeno

El descubridor original del aire inflamable, también conocido como hidrógeno, era notoriamente tímido y se escondía de la vista del público; sin embargo, fue un químico increíblemente influyente.

Cabe destacar que este renombrado investigador trabajó intensamente en la investigación y el estudio de varios gases y calculó la densidad y la masa de la Tierra en un experimento conocido como el experimento Cavendish.

Donde todo comenzó para Cavendish

Nacido en 1731, rápidamente se convirtió en uno de los mejores químicos de su tiempo. Nacido en Niza, nació en una familia de raíces aristocráticas. Creció en gran parte sin una madre, ya que ella falleció durante el parto de su hermano cuando Henry tenía dos años.

A la edad de 11 años, Cavendish comenzó a asistir a una escuela privada en Londres y luego asistió a la Universidad de Cambridge.

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Sin embargo, al no obtener un título, Cavendish seguiría trabajando con la Royal Society de Londres. Fue elegido para algunos roles diferentes dentro de la Royal Society que no tomó muy en serio, sino que puso sus esfuerzos y experiencia en el uso de instrumentos científicos dentro de la sociedad. Fue este trabajo el que lo llevó a escribir su primer artículo, llamado Aires facticios.

Cavendish continuaría trabajando con un hombre llamado Charles Blagden, quien ayudó a Cavendish a ingresar a la sociedad científica de Londres. Esta amistad y asociación funcionó bien, ya que Blagden se desempeñó como representante de Cavendish, quien a menudo era demasiado tímido para hablar frente a multitudes o comités. Cavendish pudo lograr una cantidad significativa en su investigación durante su trabajo con Blagden, específicamente en los campos de la mecánica, el magnetismo y la óptica.

Si bien tenía una variedad de áreas de interés en su investigación, como muchos investigadores del siglo XVIII, se centró principalmente en un campo conocido como química neumática. Fue en este trabajo de investigación donde realizó uno de los mayores descubrimientos de su tiempo.

El descubrimiento del hidrógeno

En 1766, Cavendish estaba investigando las dudas de las principales mentes de la época de que el agua y el oxígeno eran los únicos elementos básicos. Mientras realizaba experimentos, aisló hidrógeno y lo identificó como un elemento único. La comprensión científica de los gases en ese momento era primitiva, y Cavendish se refirió a dos tipos de aire, conocidos como aire fijo y aire inflamable.

Aire fijo como dióxido de carbono y aire inflamable como hidrógeno.

El hidrógeno era muy inflamable, lo que le llevó a referirse al gas como "aire inflamable". Tras el descubrimiento, incluso supuso que las moléculas de hidrógeno estaban en proporción de dos a uno en el agua, que ahora entendemos como H2O.

Si quieres echar un vistazo a los experimentos específicos realizados por Henry Cavendish para descubrir el hidrógeno, la BBC tiene un segmento increíble que los recrea con el renombrado Brian Cox.

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Cabe señalar que el descubrimiento del hidrógeno por Cavendish fue simplemente la primera vez que el gas que aisló fue reconocido como un elemento único. El gas hidrógeno fue creado por primera vez por Robert Boyle y otros muchos años antes, pero no reconocieron este gas inflamable como su propio elemento.

A finales del siglo XIX, los científicos creían que había un elemento en el aire llamado flogisto. Es una teoría ahora desaparecida, pero afirmaba que los elementos que tenían flogisto eran inflamables. Tras el proceso de combustión, se liberó el flogisto y el elemento quemado podría considerarse deflogisticado.

El otro trabajo de Cavendish con aire

Volviendo a los gases con los que trabajaba Cavendish, también descubrió que el aire que era el resultado de la respiración no era flogístico, o en otras palabras, era aire fijo, dióxido de carbono.

Cavendish pudo aislar y producir dióxido de carbono, recolectando cada uno de los gases únicos que estudió en botellas. Por su trabajo en "aire", fue galardonado con la Medalla Copley de la Royal Society.

Una cantidad significativa del descubrimiento y el trabajo de Cavendish sobre los gases fue el precursor esencial de la revolución química provocada por Antoine-Laurent Lavoisier años más tarde.

Durante su trabajo con hidrógeno, Cavendish también determinó que la quema de hidrógeno en realidad creaba agua. Este experimento simplemente descubrió que el agua se condensaba del aire mediante la quema de hidrógeno.

En 1785, Cavendish se había hecho un nombre y comenzó a investigar otras propiedades del aire. Específicamente, Henry Cavendish fue uno de los primeros científicos en determinar la proporción específica de nitrógeno y oxígeno en el aire atmosférico, siendo una parte de oxígeno por 4 partes de nitrógeno.

Volviendo a nuestra discusión sobre la química orientada al flogisto, si lees alguno de los trabajos y artículos de Cavendish, notarás que todo está escrito en esta redacción. No fue hasta 1787 que Cavendish se alejó de la teoría del flogisto, siendo una de las primeras personas fuera del centro científico de Francia en hacerlo.

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Al final del día, Cavendish era una mente científica solitaria que solo tendía a socializar con los de la comunidad científica consigo mismo. Su asociación con Blagden le sirvió bien a lo largo de los años, lo que le permitió asumir un papel más centrado en la ciencia con menos responsabilidad de mantener la opinión pública.

Su trabajo sobre el aire y los gases se produjo en un período crucial en el que la química de los gases estaba empezando a acelerarse. Su trabajo sobre el hidrógeno también significó específicamente que él es el padre de uno de los elementos más fundamentales de la química moderna.


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